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数位之墙

归档 - 06月, 2000

数字资料与媒体工业

2000/06/25 - By 数位之墙黄芳宇 - 关键字/标签:数字音乐 MP3 宽带

「把资料数字化」这件事情,以技术人员的观点来看并没有任何太难的地方。所谓的资料,其涵盖范围甚广。文字资料,图片资料,语音资料,动画影片资料等等,以今日的技术来说要数字化是轻而易举。

一般的社会大众虽然不太了解什么叫做资料的数字化,但是却在日常的生活中经常接触数字化的产品。例如书面的文章,最后变成电脑里面的档案,精采的电影,最后变成光盘 VCD,甚至是不被认为是高科技产品的再普通不过的CD音乐光盘,里面的音乐资料都是数字化的资料。最后,我们常用的大哥大 GSM系统,所传递的是数字化的资料。

为什么我们要把资料数字化?刚开始是因为下列好处:第一,被数字化的资料非常精确,即使经过大量的复制也不会失真。一般人一定有使用音带拷贝的经验,经过多次拷贝之后,越后面翻拷的音带音质会越差,而数字化的CD音乐光盘则否,大量翻拷依然音质清晰。

第二,被数字化的资料可以压缩,所以同样的储存媒体可储存更多的资料。例如纸本印刷的大英百科全书,整套所占的空间相当庞大,但是里面的资料在数字化之后却轻易地被放在几张光盘里。有线电视的线路目前传送的电视节目还是模拟资料,一旦有一天开始传送数字资料,我们可能会因为数字资料可封装的特性而拥有五百个频道可以观看,因为同样一条线路里可以挤入更多资料。

第三,数字化的资料可以加上密码,这样的资料可以限制谁才有权力可以读取。大哥大的系统再采用数字化的 GSM系统之后,盗打大哥大的情况比以前使用模拟技术的时候要改善很多。

资料的数字化因为拥有这些好处,所以慢慢的我们周遭的资料都有数字化的趋势。原本发展资料数字化的技术只想拥有这些好处。但是没想到这些好处却彻底的改变了商业的世界,最后影响到人类的行为以及生活。美国的报纸USA Today 每天在编辑完成之后,将数字化资料传送到卫星上去,然后由卫星将资料发射到全美各地的印刷厂直接印刷,大幅缩短了资料传送的时间。数字化资料加上强力的通讯工具让 USA Today 成为全国性的大报,而美国居民不管住在哪里都可以得到最新的消息。

把所有的资料通通数字化之后,资料就拥有了通透性。所谓的通透性指的是资料已经处在一种随时可以被翻制,随时准备流通的状态。任何人只要有适当的设备,适当的管道,就可以把资料带走,甚至是因此将资料大量的散布。如果每一种资料的生产成本是固定的,例如音乐光盘里面的歌曲,那么大量的翻制以及散布反而可以将生产成本彻底的摊掉。

这就是数字化商品的最大特性。其实,资料数字化最大的受益者,应该是媒体事业,包含了电影,音乐,新闻等等事业体。

然而,我们目前的数字化商品其实并不够数字化。因为虽然资料在传递的过程当中都是以数字化的方式进行,但是最后却必须转变成传统的形式来呈现。以刚才所举的例子,USA Today 来说,最后数字化资料还是在当地被印成了纸张,然后铺到当地渠道去贩卖。就某个角度而言,这样还是不够环保,因为你拿到当天的报纸,第二天就变成废物了。

CD音乐光盘里面的资料虽然也是数字资料,但是却必须透过一个载体,叫做CD的东西才能传递到你的手里。而这张CD的硬件成本,却使得你买音乐的成本高居不下,因为那个CD硬件要钱,而把那张CD铺送到唱片行去也要钱。而且流行音乐寿命很短,往往我们的家中会堆满了过时的CD,听也不是丢也不是。

这并不是数字化资料为人类带来的真正意义。数字化资料的真正意义在于,我们从此可以不必为了得到某些资料,而重复投资在储存那个资料的硬件,以及递送那个硬件的成本上面。真正的数字化,将会整个颠覆掉目前的媒体工业。

真正彻底的数字化是,数字化的资料传递到你的手上,你用了某个东西观看之后就可以洗掉,然后等著接收下一次的资料。你不必为了拿到那个资料而买了那个硬件。举个比较具体了例子,以后你可能会听到有人说他买了五首歌,但是不再听到有人说我买了一张CD。就某种层面来说,我们花在购买这几首歌曲的费用,其实更贴近于所谓的创成本。

这样的未来其实不难以想像。当你的大哥大已经可以收到当天的新闻以及气象时,当然很可能也会收到一首歌,而且音乐的品质可能相当的接近CD。甚至于目前当红的互联网,都是这种数字化资料传递的推手,因为我们都知道,在网络上面传递资料的成本,只可能会越来越低,最后低到几乎免费。而最后拿到的资料,也可以直接在电脑里储存和播放,不需要其他载体。

这样的未来其实非常的让现在的媒体行业头大。媒体行业是最保守的行业,最抗拒改变的。例如当年录放影机普及的时候,美国还曾经闹出几个媒体集团游说国会要开徵录像机税的荒谬事件,因为他们担心录像机会让用户大量翻拷而影响他们的获利。后来当 DVD这种新世代的储存媒介发明时,又引起这些集团对于 DVD可以储存大量数字资料,容易翻拷特性的疑虑,最后还弄了个区域锁码的东西在里面。搞到DVD 市场不上不下,难以普及。

数字世界的铁律是,数字化资料有摊平资料制作成本的倾向。大量传布是摊平制作成本的不二方法。非数字的资料难以大量散布,因为即使大量散布成本也压不低。而资料即使已经数字化,如果仍然依靠有形的媒介来传递,成本也只能摊平到某一个程度。只有以数字化方式传递的数字化资料,才可能达成彻底摊平制作成本的目标。互联网的兴起以及无线宽带网络的普及,都是加深了这种趋势的原因。

资料数字化背后所牵扯的,是媒体工业的转型。目前在网络上面极为流行的数字音乐档案MP3 ,无疑就是一个典范。大量的音乐爱好者透过网络传送自己喜爱的歌手音乐给其他的爱好者。翻制成本低,传送成本低,加上人类天性喜爱分享以及喜爱免费的商品特性,正彻底的在颠覆唱片工业。传统的媒体工业再次的被迫要开放,面对这种新型态的阅听行为。

某个程度来看,这种表面看起来像是大量盗版,侵蚀原有唱片公司利益的行为,其实极有可能造就一种很环保的媒体工业不是吗?媒体工业从来就不曾消失过,不管是报纸收音机还是电视,每一次新的媒介发明时,原有的媒体都还是继续存在。媒体工业其实应该更积极的迎合趋势才对。剩下来的,只是在数字化的趋势底下发挥想像力,如果有一天人们不再购买硬件( 报纸,音乐光盘,电影光盘 ),而又继续收看或聆听媒体内容,那应该会是一种什么样的消费行为?

在美国,已经有人开始讨论招收会员的方式来推动数字音乐的市场。只要缴交每月固定的会员费,你可以上网下载喜爱的音乐聆听。这样的模式会不会成功尚在未定之天。但是这种打破传统习惯的思维以及大胆尝试的决心却是令人激赏的。毕竟制作媒体内容的人应该要获利,但是为了因应数字化的时代,我们必须要衍申出全新的付费法则,才能成就一个全新的媒体工业。 (文:黄芳宇


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星期日, 06月 25th, 2000 数字内容 没有评论

口袋里的战争

2000/06/11 - By 数位之墙黄芳宇 - 关键字/标签:笔记本电脑 PDA 品牌

电脑当年被被发明的时候,只是很单纯的计算工具。大型电脑始终都是关在冷气房里面科学家的大玩具,一般人只能从新闻报导或者教科书上面才得以一窥全貌。直到个人电脑出现,一群怀抱梦想的人,坚信电脑最后一定会普及而且走入人类的生活,出现在每个人的桌面上,最后终于成就了整个个人电脑工业。

很有趣的是,微软的比尔盖茨当年正是这种怀抱梦想的人之一。他想到一旦有一天电脑出现在每一个人的桌面上时,电脑操作系统以及应用软件会成为一项极有价值的商品。紧守著操作系统以及应用软件的发展并以此影响到硬件标准的发展,一直都是微软的既有市场方针。当然,这样的梦想成就了今日的微软,以及决定了今日微软会被拆解成两间公司的命运。

过往发生在桌面上的战争可谓激烈。个人电脑从Apple II到的时代到 286, 386乃至于 486和现在的Pantium 系列。至于操作系统方面则从早期微软的 DOS一直到windows 3.1 乃至于windows 95,98等等。而软件工业的软件设计概念从程序导向到物件导向,从文字式的用户介面到图形化的用户介面。熟悉电脑硬件架构的读者可能对于这些标准以及电脑架构的改变如数家珍,而这样激烈的变化却只发生在短短的10年间。

随著技术的不断翻新,硬件的体积越来越小,效能却越来越好。这个昔日发争在桌面上的战争,也随著个人电脑的普及慢慢的延伸到其他的地方。例如电视游乐器的战争,发生在家庭的客厅里( 微软最近推出内建windows CE操作系统的电视游乐器,X-Box)。而随身化的个人电脑( 一般称为PDA - 个人数字助理 )的战争则是发生在每个人的口袋里(在这方面微软则推出了口袋版的操作系统 - PocketPC )。

不论在这两个市场上面微软都是一个后发的品牌,而且既有的战场上都存在著强劲的对手。例如在客厅里面,游乐器市场上已经有SONY, SEGA以及任天堂等。而在口袋里面, PDA市场上则必须面对目前的市场第一 - Palm Computing。

微软与Palm的战争一直是为人所津津乐道的。其实最早期提出来 PDA 概念的是苹果电脑。当时苹果电脑推出的 PDA,笔者有幸在公司同事那里玩过一台,体积过大,笨重,单色屏幕,这是一个任谁看了都不会想购买的产品。 PDA虽然后来还有许多厂商开发,但是市场始终对于这样的产品兴趣缺缺。直到Palm的出现,终于一举打开市场,并且随著产品的不断改良,性能以及外观都越做越好。在美国,Palm最受欢迎的机种 Palm Vx到处脱销,国内由展碁代理进口的Palm Vx 也因此受到影响,到处呈现脱销状态。

Palm的 PDA能够在市场上受到欢迎的原因众说纷纭,但是其中有几个特点是公认成功的要素,第一是他强调 PDA必须与台式电脑相连,然后资料可以互传,让 PDA成为一个桌上电脑的随身版本,而相对来说桌上电脑则成为 PDA备份资料的另一个地方。另外一点是他发明了自己的手写输入方法, PDA因为体积缩小,所以不可能有键盘附在上面,因此必须用手写笔的方式输入。以往的 PDA都必须依靠电脑来辨识输入资料者的笔迹,这样的辨识比率比较低。而Palm发明了一套独特的手写方法,与传统写英文字的方式不一样但很容易学,而 PDA反而因为这样的手写法而加快了辨认笔迹的速度。

以这样的方式拓展市场相当聪明。从用户的角度来看,会去使用这种掌上型电脑 PDA的人,有很大的比率是所谓的电脑用户。这群人不畏惧电脑,对于新的科技产品勇于追求,而且这种人的生活离不开台式电脑,所以Palm一开始诉求他所推出的 PDA可以与桌面电脑相链接,桌上电脑的资料从此可以随身携带,是相当聪明的做法。

Palm的 PDA有一项很大的特色,是内建了四种功能,有行事历,电话簿,工作清单,以及记事簿。还有一些小工具,例如计算机与电子邮件以及记帐本等等。有了这一台,等于取代了以往工薪阶级常常会用到的那种大本的记事簿,可以说相当方便。但是Palm也有他的坚持,他认为这几项需求已经满足了绝大部分人的需求,不需要再增加什么额外的功能在这台 PDA上,例如内建的试算表软件,可以读取微软Word 档案格式的软件,或者像是微软Project 2000之类的专案管理软件。如果需要这些功能的人,可以另外向软件开发商购买。Palm对于 PDA 的概念,始终在于取代我们以往随身那本厚重的随身记事簿。

眼看著 PDA的市场是如此的有前景,微软当然也是早就在准备他的武器。以台式的电脑而言,微软目前的操作系统windows 98是个庞然大物,非得要一张光盘片才能够装得下,安装非常耗时,安装完成之后每次开机都要等个三两分钟才会开机完成。这些特性对于台式电脑的用户而言尚可忍受,但是对于一个掌上型电脑的用户来说,如果连开机想要随手纪录一些事情都必须要等个三分钟才开机完成,这是绝对无法接受的事情。所以微软做了一些改变,推出了小型化的,适合非台式电脑使用的操作系统,windows CE。后来,许多厂商开始支持这样的标准,开发了windows CE的 PDA,几年前,神宝,公信电子都曾大力支持这样的标准,而比尔盖茨本人为了争取台湾的代工厂商支持这样的标准,还亲自拜访过台湾。

以Windwos CE为操作系统的 PDA是什么样子呢?微软认为,在移动的环境底下,人们会有需求使用以往他们熟悉的软件。例如他们会想在这台 PDA上面使用Word软件,使用 Excel试算表软件。会有资料交换的需求,想把台式电脑里面的微软应用程序的文件档案带著到处跑。所以微软的 PDA一开始身段就相当的放不下。彩色,需要大量的内存以及速度更快的处理器,速度慢,而且成本高昂。这样的东西在市场上面并不受欢迎,微软在 PDA市场上也连番失利。

最近微软痛定思痛,把Windows CE操作系统重新的改造一番,更换名称为PocketPC,希望能够重新夺回市场。这次的 PDA仍然是遵循以往的设计概念,要将微软在台式电脑的势力延伸到口袋里去,因此这次的 PDA仍然内建了缩小版的Word, Excel,Outlook 行事历以及电子邮件软件,上网浏览器,以及可以拨放音乐和影片的Media Player 。国内目前也已经有不少厂商宣布开发PocketPC规格的 PDA,例如公信电子,神宝,大众等等。

有趣的是,几乎同时Palm也推出了彩色的机种,而这款彩色的机种与后来微软推出的新款PocketPC定价几乎相当,也因此这款机种被认为是Palm要与微软在高阶市场上一争长短的产品。很显而易见的是Palm 开始向上移动到更高层的用户上面。而这款彩色的掌上型电脑目前在美国的销售状况并不好,在单色的Palm Vx 到处脱销的状况下,彩色的Palm IIIc 却有乏人问津的情况。

这款色的Palm最大的卖点就是彩色。但是为了这个彩色的显示效果, Palm也步入了微软的后尘,生产出笨重,高单价的掌上型电脑。这样的产品卖不好是显而易见的,一方面微软之前就没有卖好,二方面,用户对掌上型电脑最在意的因素,还是在于体积小重量轻。因为我们好不容易摆脱了纸本的随身记事簿,总不想在弄个更重的东西在身上,即使他是彩色的也没用。

从这些地方我们可以看出,在掌上型电脑的领域有些趋势在发展当中。基本上会用掌上型电脑的有两种人,一种是用来取代传统纸本记事簿的人,这种人希望能够把记事簿里面的功能例如行事历电话本以及计算机都弄到一个小黑盒子里携带方便。这种人只希望能有个台式的电脑可以让他把掌上电脑的资料备份而已。其他的功能对他而来说都是多馀,他也不肯为了那些多馀的功能而牺牲掉对体积以及重量的要求。

另一种人对于掌上型电脑的需求显然是超过笔记本之外的。他希望掌上型电脑可以阅读甚至编写台式电脑的文件,例如微软的word以及 Excel ,可以收电子邮件,可以用浏览器上网,可以用来看电影。这些功能基本上目的在于取代笔记本电脑

这两种用户需求也说明了为什么单色的Palm会什么会大卖,因为他的功能已经足够使用。而彩色的Palm乃至于微软的Windows CE机种卖不好的原因是,他们的体积以及重量超过单色机种甚多,而功能却又还比不上笔记本电脑。而且厂商对于这种产品的包装方式也有错误,也就是说,彩色多功能的机种,其竞争的对象并非单色机种,而是笔记本电脑,所以营销战略看起来有弄错对象的感觉。

笔者相信,这两种族群的用户都是存在的。以笔者的亲身经历而言 ( 笔者用过本文所提到的所有掌上形机种 ),感觉到这两种人的需求都很明确,也适合用不同类型的产品去满足其需求。只是长期来看,笔记本电脑的市场可能有被侵蚀的现象会发生,这可能是当初发展高阶掌上型电脑机种的人所没有想到的情况。而单色机种也不会因此消失,因为低单价,因为够用,所以也会继续的发展下去。 (文:黄芳宇


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